它们改变了世界面貌,它们凸显了人心贪婪──《改变世界的七种元

发布时间:2020-07-03

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它们改变了世界面貌,它们凸显了人心贪婪──《改变世界的七种元

来自马来西亚,现居风城。兴趣广泛的生物学家,研究工作之余,嗜好读读书、看看戏、写写作、骑骑车、踏踏青、逗逗猫。

《改变世界的七种元素》(Seven Elements That Have Changed the World)这本书的书名,对非理工宅来说,所谓的七种元素,可能是各种你能想到的东西,可是对理工宅来说,除了是指化学元素,还会是什幺呢?

《改变世界的七种元素》书名还可能产生误导──你会认为它就是本化学的书吧?当然,《改变世界的七种元素》是要谈铀、碳、铁、钛、金、银、硅<这七种化学元素,然而这本书并不是本单纯的化学科普书。

作者布朗(John Browne)是英国皇家学会会士及英国皇家工程院院士,一如本书,他也不是单纯的化学家,他在英国石油公司工作四十余年,其中有十二年时间为执行长,在位期间让英国石油市值增加四倍。台湾现在为婚姻平权立法在立法院争辩得沸沸扬扬,布朗本人就是位同性恋者,因为没有合法结婚的权力,所以在2007年「被出柜」给斗下台。

在《改变世界的七种元素》中,他谈的其实是这七种元素在工商业、政治、社会、文化以及环境的鉅大影响,还有围绕它们的全球商业战略布局!其中许多材料来自他的工商业经验和人脉。

铀、碳、铁、钛、金、银、硅七种化学元素,改变了我们的生活,形塑了这个世纪的科技和商业面貌。铁带来更坚固的军舰,钢带来如台北101般的摩天大楼;黄金成了货币,银除了当货币还带给我们的摄影,让我们进入有图有真相的图史时代。可裂变铀给我们带来核弹和核能;没有钛,就没有冷战时代时的黑鸟侦察机,网球场上的白线和白色球衣看起来就不那幺白;没有了硅,我也写不出这篇文章,你也读不到。

但它们带来的不总是幸福。它们也激发了人类的贪婪,尤其是资本家为了驾驭使用这些元素资源的权力,这几百年到最近几十年,世界各地烧杀掳掠的事件层出不穷。市场的建立也没外行人想像的简单,像是能源丰富的俄罗斯和对能源饑饿的中国之间,就因为互相建立互信而少有往来。

一克黄金可以打造成长度超过两公里的线或一平方米的金箔,很少人不会被黄金製品的魅力蛊惑,黄金的魅力在于其不被玷污的光泽;布朗本身就是个美洲黄金艺术品收藏家,十六世纪的西班牙征服者为了黄金在印加人领地上肆虐寻找黄金,沿途大肆屠杀当地原住民。西班牙征服者在寻找银币方面也极端残暴,他们在南美洲发现了壮观、丰富的银色矿脉,数以百万计的原住民就被捉去当奴隶操到死。

不仅是贵金属会暴露出人类强大的贪婪。关于铁那章提及,美国最着名的工业家之一卡内基(Andrew Carnegie,1835–1919)削减钢铁工人的工资,导致罢工的紧张对立,民兵武力镇压造成工人被枪杀;在关于碳的章节,洛克菲勒(John D. Rockefeller,1839–1937 )剥削劳工,无情地摧毁标準石油公司的竞争者和反对者。两个邪恶资本家后来捐赠他们的大部分的财富,各别成立慈善基金会和世界最顶尖的大学:芝加哥大学与洛克斐勒大学和卡内基美隆大学,作育了很多杰出的英才。

卡内基和洛克菲勒是极具争议性的人物,布朗也不遑多让──他当过卖碳氢化合物的商人。碳氢化合物让我们轻轻一扭就能驱动汽车,2005年,美国第三大炼油厂BP德克萨斯城炼油厂发生爆炸,一百多人受伤,十五人确认罹难。BP已经承认事故起因是管理不当:液面指示器失灵,导致加热器超量填充,轻烃蔓延整个地区。一个无法确认的火源引起了爆炸。美国政府调查认定这是削减成本导致的问题,成了布朗CEO任内最大危机之一。

布朗很清楚人类长期因碳得利,自己也有在哥伦比亚丛林钻探石油、面对游击队绑架攻击的亲身体验。但人类也因为消耗太多碳资源,改变了气候,影响了未来。布朗自己曾经猫哭耗子地在中国北京高碑店华能电厂欣赏碳捕获技术,表达对减少碳排放的希望。不过持平而论,英国石油公司在他主导下,把「BP」定义成「Beyond Petroleum」(超越石油),大量投资再生能源,并且呼吁石油工业认真面对气候变迁,也关注穷国有没有把石油收入用在人民上,算是比较有远见的石油公司。

会引发战争的碳不仅是石油,还有口号上能恆久远的钻石。求婚要用钻戒是文化传统吗?才怪!那是商人的阴谋,商业广告的彻底洗脑。钻石并非最稀有的宝石,蓝、绿宝石都比钻石稀有。钻石价格居高不下,是因为有高达七、八成供应量,过去一度严格控制在戴比尔斯(De Beers)一家手上,这是商业界公开的秘密。为了争获钻石资源,非洲一些国家军阀混战,生灵涂炭。

虽然我不喜欢《血钻石》的狗血煽情,但是这部电影的确让世人见识到许多人为一生的幸福而买的钻石,有多血腥噁心。

《改变世界的七种元素》让我们见识到优秀CEO的高度,和他对世界的好奇及探索,不过我得抱怨一下:这本书居然忽略了铜,而且似乎暗示3C宅才会关心铜。可是如果没有铜,电流要怎幺输送到电脑、让他写书呢?就算铜太LOW了,那幺铝呢?铝本身在地球的储量是超级丰富,但是炼铝需要耗费大量电力。所以怎幺能把铜和铝给忽略了呢?


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